El Gran Cañon

El Gran Cañón es una profunda depresión que ha sido escarbada por el Río Colorado y que se encuentra en el estado de Arizona, en los Estados Unidos. También vale la pena decir que se encuentra, en su mayor parte, en el Parque Nacional del Gran Cañón, el cual es uno de los parques naturales más antiguos de EUA.

El Gran Cañón tiene un largo de 446 kilómetros y un promedio de 29 kilómetros de ancho. En cuanto a su profundidad, hay que resaltar que es de 1800 metros. Además, se cree que el Río Colorado ha esculpido esta belleza geológica por casi 2 billones de años. En todo caso, la edad de este cañón siempre ha sido motivo de debate y según recientes investigaciones se ha podido sugerir que el Río Colorado estableció su curso, a través del cañón hace no menos de 17 millones de años. Desde aquel entonces, el Río Colorado ha continuado erosionando y formando el cañón hasta nuestros días.

Antes de que los europeos inmigraran a Norteamérica, esta área estaba habitada por nativos americanos que construyeron varios asentamientos y cuevas dentro del cañón. Estos antiguos habitantes consideraban que el cañón era un sitio sagrado. Por otra parte, el Gran Cañón no es el más profundo del mundo, ya que el Kali Gandaki Gorge en Nepal es mucho más hondo. Además, tampoco es el cañón más ancho porque el Valle Capertee en Australia es mucho más ancho e incluso más largo que el Gran Cañón. No obstante, el Cañón del Colorado es conocido por sus formas intrincadas y sus paisajes coloridos. De la misma manera, se trata de un fenómeno geológico de mucha importancia porque sus paredes de roca son muy antiguas y se han preservado en una forma casi artística. Además, dichas paredes son un registro de la historia geológica de los Estados Unidos.

En todo caso, El Gran Cañón es un destino turístico maravilloso y aquellos que visitan la parte oriental del país de las barras y las estrellas podrían aprovechar y visitar este monumento de la naturaleza. Es así que existen compañías locales que ofrecen planes turísticos interesantes y algunas de ellas cuentan con paseos en avioneta o helicóptero que permiten tener una panorámica única del cañón. También posible ver el cañón al pasear en mulas o en tren, lo que añade una sensación clásica al recorrido. Además, durante todo el año el cañón ofrece encantadores paisajes que en invierno se cubren de nieve.

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Everglades

Los Everglades son zonas pantanosas subtropicales que se encuentran en el estado de la Florida, en los Estados Unidos. Se trata de un sistema natural que comienza en las cercanías a Orlando con el Río Kissimmee, el cual desemboca en un lago que es muy basto, pero poco profundo, al que se le conoce con el nombre de Lago Okeechobee. El agua que sale del lago, en las temporadas de lluvia, forma un río que se mueve lentamente y ello brinda un espectáculo que bien vale la pena presenciar.

Lo cierto es que estas zonas pantanosas de la Florida presentan varios contrastes durante todo el año. Es así que en la temporada de invierno el área se inunda, mientras que en el verano se seca. Por otra parte, hay que mencionar que la ocupación humana, en el sur de la Florida, comenzó hace 15 mil años. En aquel momento dos tribus nativas se destacaron hasta la llegada de los españoles a finales del siglo XVI.

Por muchos años se intentó drenar los Everglades, pero no su tuvo éxito sino hasta 1882 cuando se construyeron canales y ello permitió el desarrollo de la zona. Sin embargo, los canales experimentaron diferentes problemas y ello llevó a pensar en otros diseños. Fue así que a mediados del siglo pasado se pudo contar con un mejor sistema de drenaje y varias porciones de los Everglades se transformaron en zonas de cultivo. De hecho, cerca del 50% de los Everglades se ha convertido en zonas para la agricultura. Por esta razón, varias instituciones en la actualidad tienen como misión la restauración de estas zonas pantanosas.

Como consecuencia de todo esto, se creó el Parque Nacional de los Everglades a finales de la década de los 50. Algunos años más tarde, en 1976, la UNESCO lo declaró Patrimonio de la Humanidad y más tarde sería declarado como una zona de importancia internacional. Las razones para que esto haya sucedido es que se trata de una zona húmeda que es hogar de muchas especies únicas y amenazadas. De esta manera, este parque es habitado por cocodrilos, manatíes y por especies interesantes de plantas, arboles y flores.

Con tanta vida, los Everglades son visitados por muchos biólogos, al igual que por un alto número de turistas que vienen en busca de ambientes naturales y llenos de biodiversidad. Entre los planes más llamativos de la zona están los paseos en botes de motor, las caminatas ecológicas y la observación de aves.

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Kilauea

El Kilauea es un volcán activo de las islas de Hawái y es uno de los volcanes más grandes del mundo. Por esta razón se trata de una fuente invaluable para muchos vulcanólogos, los cuales han podido estudiarlo de forma cercana, ya que su actividad es más bien baja.

Tal vez un volcán parezca el sitio menos llamativo para el turismo, pero en Hawái existe un parque natural que cuenta con algunos volcanes como su mayor atractivo. Se trata del Parque Nacional de los Volcanes, el cual es el hogar del volcán más visitado del mundo: el Kilauea. Esto se debe a que es un lugar relativamente seguro para investigadores y visitantes, aunque hace poco instituciones de los Estados Unidos declararon que es el volcán más peligroso de dicho país. Los nativos de la zona tampoco ven a este volcán como una amenaza y de hecho lo ven como una manifestación divina de Pele; la diosa de los volcanes.

El Kilauea es un volcán que ha llamado la atención de muchas personas a lo largo de los años. De esta forma, desde mediados del siglo XIX ya se habían construido hoteles cerca de este fenómeno geológico. Durante varios años, uno de estos hoteles fue el lugar en el que se documentaba cada aspecto de  lo que para los nativos eran manifestaciones de Pele. Este hotel comenzó como una pequeña casa de paja y contaba con un simple libro para que los visitantes documentaran sus experiencias junto al Kilauea. A este hotel se le dio el nombre de la Casa del Volcán y ha sido visitado por varias personas y con el paso del tiempo fue remodelado varias veces, hasta llegar a convertirse en un hotel de verdad, el cual es una de las tantas atracciones de las inmediaciones del Kilauea.

Los volcanes de Hawái son tan importantes porque se cree que éstos fueron los que permitieron la formación del archipiélago. El proceso geológico que permitió esto es muy simple: los volcanes yacen en el lecho marino y expulsan lava caliente, la lava al hacer contacto con el océano y con el paso del tiempo se enfría y va creando porciones de tierra en las que crece vegetación. De hecho, cada vez que un volcán hawaiano expulsa lava y ésta llega al océano, las islas van aumentando de tamaño. El proceso de erupción de un volcán, cuando es lento, es uno de los espectáculos más interesantes, no sólo para vulcanólogos, sino también para los amantes del turismo exótico.

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Monte Everest

El Monte Everest es la montaña más alta del mundo con una altura de 8,848 metros sobre el nivel del mar. Se trata de la parte más sobresaliente del Himalaya, el cual se encuentra en la frontera entre Nepal y China.

La montaña más alta del mundo atrae a muchos montañistas experimentados y novatos, los cuales intentan llegar a uno de los lugares más interesantes del planeta. A pesar de todo lo que se ha dicho sobre el Everest, éste no cuenta con peligros potenciales para su escalada, en la ruta principal, y otras elevaciones como el K2 o el Nanga Parbat son mucho más difíciles de escalar. Lo que en sí hace complejo subir al Everest, aparte de su altura, son su clima, sus vientos y las posibilidades de enfermarse en el trayecto.

Este monte fue nombrado así para honrar la memoria de un topógrafo británico que se llamaba George Everest. El señor Everest trabaja en la India y fue la primera persona que pudo establecer la localización y altura de esta montaña, en el año de 1865. Lo cierto es que el Monte Everest es una de las tantas maravillas naturales que la UNESCO ha declarado como Patrimonio de la Humanidad.

La altura de esta gran montaña siempre ha sido objeto de controversia y en 1950, en la India, se estableció una determinada altura, la cual sería refutada 25 años más tarde por los chinos. No obstante, la discrepancia sólo era de unos pocos centímetros, pero fueron los datos chinos lo que se adoptaron por la mayoría de los especialistas del planeta. Después de varios años, en 1999, se estableció otra altura –no muy diferente-. Por otra parte, no son muchos los que están interesados en saber con exactitud lo que el Everest mide.

En todo caso, el Monte Everest ha visto como el ser humano ha tratado de descífralo y ya desde el año 1852 se creía que podría ser la montaña más alta del planeta. En 1965, se le da el nombre de Everest y después de ello no pasó mayor cosa, hasta la década del 20 cuando se realizaron las primeras expediciones británicas. Más tarde, en los 50, se logra el primer ascenso a la cima, en el cual un británico y un local lograron coronar la cima del mundo. En los 80 se logró el primer asenso en solitario y en la década pasada se lograron los asensos más rápidos de la historia, los cuales duraron tan sólo horas y no días como en el pasado.

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Salto Ángel

El Salto Ángel es una gran cascada localizada en el estado de Bolívar, en Venezuela y es la caída de agua más alta del mundo, con una altura de 979 metros. El Salto Ángel se encuentra en el Parque Nacional Canaima, el cual ha sido declarado como Patrimonio de la Humanidad. La altura de este salto de agua hace que se produzca un gran espectáculo, en el que la mayoría del agua se evapora o se convierte en fina niebla antes de llegar a tierra.

Durante muchos años, a esta maravilla de la naturaleza se le conoció por el nombre de “Cataratas del Ángel”, el cual fue dado por un piloto de los Estados Unidos, el cual fue el primero en sobrevolar la zona y la bautizó con el nombre de “Angel Falls”. No obstante, en el 2009 el presidente de Venezuela manifestó su intención de cambiarles el nombre por uno de orígenes indígenas. Lo cierto es que el cambio de nombre nunca fue oficial y el término Kerepakupai Merú es a veces usado para referirse a este salto de agua.

Estas cascadas son una de las principales atracciones de Venezuela, aunque llegar a ellas es algo complicado. Esto se debe a que las cataratas están localizadas en una jungla apartada, por lo que se debe tomar un vuelo desde Puerto Ordaz o  Ciudad Bolívar para llegar hasta el campamento Canaima, el cual es el punto de inicio para los viajes fluviales a las base del Salto Ángel. Los viajes en río, por lo general, se realizan desde junio hasta diciembre cuando los ríos son lo suficientemente profundos, para el uso de botes de madera también conocidos como curiaras. Las curiaras son canoas que han sido usadas, durante muchos años, por las tribus indígenas de la región. Durante el verano, que va de diciembre a marzo, hay muy poca agua en los ríos y ello hace que navegarlos sea casi imposible.

En todo caso, en lugares más o menos cerca del Salto Ángel existen compañías de turismo que realizan paseos por medios aéreos, terrestres y acuáticos, en los que se puede disfrutar de una bella panorámica de varios saltos de agua.

A pesar de su ubicación algo remota, el Salto Ángel es visitado por miles de turistas locales y foráneos cada año. Después de todo, se trata de una maravilla natural que bien vale la pena visitar. Además, contrario a lo que algunos pudiesen pensar, se trata de un destino que está al alcance del bolsillo de cualquier turista.

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Lago Titicaca

El Lago Titicaca está localizado en la frontera entre Perú y Bolivia, a una altura de más de 3800 metros sobre el nivel del mar, lo que lo hace el lago  navegable más alto del mundo. En cuanto a su volumen de agua, se trata del segundo lago más grande de Sudamérica, después del Maracaibo, aunque algunos aseguran que el lago venezolano no es tal, sino parte del océano.

El Lago Titicaca está en los Andes y su lado oeste hace parte de la región peruana de Puno, mientras que la parte este está localizada en el departamento boliviano de La Paz. Hasta nuestros días, el origen de la palabra Titicaca sigue siendo desconocido, pero algunos la han traducido como “Puma de Roca” porque algunos nativos del área afirman que la forma del lago se parece a un puma que trata de cazar un conejo. Otros aseguran que en la expresión Titicaca se combinan palabras de las lenguas  quechua y aymara. Además, este lago puede tener otra cantidad de nombres y como tiene una parte más grande que la otra, algunos en Bolivia conocen a la parte pequeña como Lago Huiñaymarca y a la parte grande como Lago Chucuito. Por el lado de Perú, algunos lugareños llaman a estas partes Lago Pequeño y Lago Grande, respectivamente.

Este cuerpo de agua cuenta con un ecosistema único, en el que hay varias aves acuáticas, ranas y otros animales. Algunas de las especies que algún día habitaron el Titicaca ya se han extinguido, a causa de la mano del hombre y de los mismos animales.

Por otra parte, el lago cuenta con varias islas entre las que destaca una que flota: Uros. Esta isla está conformada por elementos propios del lago y cuenta con rasgos de la antigua cultura inca. Otra isla que vale la pena mencionar es la de Taquile, la cual es uno de los máximos atractivos turísticos y es hogar de más de 300 familias, las cuales también conservan aspectos muy propios de los incas. Aparte de ello, el panorama que se tiene en esta isla es encantador, al combinar elementos naturales como paisajes, caminos y restos arqueológicos que han perdurado a pesar del paso de los años. Es más, en esta isla no existen sistemas modernos de transporte.

Aparte de esto, el Lago Titicaca cuenta con una gran cantidad de leyendas, entre las que se destacan las de Manco Capac y Mama Occllo, personajes que fundaron un gran imperio de antaño y, según algunos,  emergieron de las aguas de este lago.

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Islas Galápagos

Las Islas Galápagos son un archipiélago de islas volcánicas que están distribuidas en el Océano Pacífico y alrededor del ecuador. Se encuentran bastante retiradas del litoral ecuatoriano, pero hacen parte del territorio nacional. Lo más destacable de estas islas es su abundante vida silvestre.

Estas islas constituyen un parque natural y una reserva biológica marina de importancia. No obstante, las islas cuentan una población humana de alrededor de 23 mil personas. Por otra parte, se trata de unas islas que son geológicamente recientes, las cuales se hicieron famosas gracias a la visita de una de las mentes más brillantes de la historia: Charles Darwin. Fue en las Galápagos que Darwin hizo la mayor parte de sus investigaciones, las cuales lo llevaron a hablar y a demostrar la evolución por selección natural.

Las Islas Galápagos fueron descubiertas, por los españoles, cuando un obispo de Panamá zarpó hacia Perú, con el fin de mediar en una disputa entre Francisco Pizarro y miembros de su ejército. Lo cierto es que la embarcación que transportaba al obispo  se desvió de su curso y por accidente terminó en una de estas islas, en el año de 1535. Por otro lado y según estudios hechos en la década del 50, se pudieron encontrar restos de cerámica y otros elementos que sugieren que los pueblos de Suramérica ya habían llegado a las islas mucho antes que los españoles.

En el año de 1959, las Galápagos se convirtieron en un parque nacional y un  año más tarde se le daría paso al turismo, lo que implicó que se controlara la población de la isla. No obstante, el turismo, la pesca y la industria de la agricultura atrajeron a muchos pescadores y agricultores del Ecuador y ello ha generado varios problemas entre pobladores, turistas y administradores de la reserva ecológica. Asimismo, todos estos problemas han puesto en riesgo los ecosistemas de la región.

En todo caso, las Islas Galápagos son un excelente destino turístico porque cuentan una gran cantidad de especies marinas y terrestres. Para poder observar a estas especies se pueden realizar caminatas ecológicas o paseos en lancha. Además, la geografía de estas islas las hace el lugar ideal para la práctica de actividades acuáticas como el buceo. A medida que se exploran las aguas y tierras de estas islas, se pueden observar animales como tortugas, leones marinos, iguanas, pingüinos, flamencos y muchos más. Por otra parte, estas islas también permiten ver a un volcán que se erige de manera imponente en la zona.

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Selva Amazónica

La selva amazónica es un bosque tropical que cubre una gran parte de Sudamérica, por lo que se extiende por más de 7 millones de kilómetros cuadrados y más de 5 kilómetros de éstos están cubiertos por una densa selva. La mayor parte de esta selva hace parte de Brasil, con un 60%. Perú cuenta con el 13% de dicha selva, mientras que otros países  como Colombia, Venezuela, Ecuador, Bolivia y las Guayanas cuentan con pequeñas porciones de Selva Amazónica.

Esta selva es atravesada por uno de los ríos más grandes y caudalosos del planeta: el Amazonas. Se cree que la palabra “Amazonas” se originó después de una confrontación bélica entre Francisco de Orellana y varias tribus indígenas de la zona.  Durante dicho conflicto, las mujeres pelearon junto a los hombres, lo cual era costumbre en dichos pueblos. Fue así que Orellana recordó a las mitológicas guerreas amazonas y de allí tomó el nombre para la región.

En cuanto a la historia de la Selva Amazónica, algunos creen que se formó durante el eoceno y por ello se cree que la esta selva ha existido por al menos 55 millones de años. Durante todo este tiempo la región del Amazonas ha sido hogar de una gran cantidad de especies animales y vegetales. No obstante, desde hace ya varios años la explotación de sus recursos madereros, junto con la contaminación del río, han hecho que muchas especies se encuentren en peligro de extinción. Por otra parte, los bosques tropicales cuentan con la mayor biodiversidad del planeta, pero la Selva Amazónica es única porque cuenta con más especies que las selvas de Asia y África. De este modo, la región del Amazonas es el hogar de 2 millones y medio de especies de insectos, decenas de miles de especies de plantas y alrededor de 2 mil aves y mamíferos.

A pesar de que la mayor parte de la Selva Amazónica es impenetrable, algunas zonas son visitadas por miles de turistas cada año. Es así que personas de diferentes nacionalidades llegan a este lugar a entrar en contacto con la naturaleza y a escaparse del mundo del ruido y la modernidad. Actualmente existen compañías de turismo que cuentan con tures al Amazonas, en los que se puede disfrutar todo lo que ofrece el “Pulmón del Mundo” (como se le conoce al Amazonas). Uno de los planes más interesantes es navegar por el Río Amazonas en botes clásicos de madera, mientras se ve como delfines saltan en las aguas de este caudaloso río.

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Desierto De Atacama

El Desierto de Atacama es una meseta de Suramérica que cubre un área de mil kilómetros cuadrados, sobre la Costa Pacífica de Chile y al oeste de los Andes. De acuerdo al resultado de varias investigaciones, se trata del desierto más seco del planeta, ya que la corriente del Humboldt impide que el agua del océano se pueda evaporar para generar algo de lluvia. En su mayoría, este desierto está compuesto por salares, arena y flujos de lava félsica.

La región del Atacama se encuentra en el norte de Chile, en su gran mayoría, mientras que una pequeña porción llega a extenderse hasta la parte sur del Perú. Lo cierto es que algunas partes de este desierto, en especial las localizadas en la región de Antofagasta, son las más áridas y estériles del planeta, ya que la humedad del litoral chileno y de las montañas andinas  no puede llegar a esta zona. De esta manera, el promedio de lluvias en esta región es de sólo un milímetro cada año y se cree que algunas regiones del Atacama nunca han recibido lluvia. Se trata de un lugar tan seco que aún las montañas más altas, que sobrepasan los 6 mil metros, no presentan glaciares. Además, algunos estudios científicos han sugerido que algunas cuencas de ríos has estado secas por 120 mil años.

No obstante, algunas regiones del Atacama alcanzan a recibir algo de niebla marina que podría permitir la proliferación de algunas algas y líquenes, pero estas regiones están a una altura promedio de 3 mil metros y algunos especialistas han comparado su suelo con el de Marte. Esto ha posibilitado que el Atacama haya sido lugar de algunas películas y simulaciones para la prueba de robots espaciales, además de ser utilizado como lugar para muchos telescopios.

A pesar de estas condiciones tan extremas, el Desierto de Atacama ha sido habitado por muchos años. De hecho, se han encontrado vestigios de culturas precolombinas y  en la actualidad hay asentamientos cercanos en la zona. Se cree que los primeros habitantes de la era moderna fueron los atacameños, los cuales se idearon formas para poder cultivar mediante sistemas artificiales de riego. Además, este desierto siempre ha llamado la atención de muchos y por ello no sólo es visitado por investigadores, sino también por muchos turistas. Es así que en la zona se cuenta con varios atractivos como lo es el poblado de Ayquina, el cual cuenta con preciosas casas de aspecto clásico.

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Cataratas Del Niágara

Las Cataratas del Niágara son las más poderosas de Norteamérica, están en el río del mismo nombre y se ubican en la frontera internacional entre la provincia canadiense de Ontario y el estado de Nueva York, de los E.U.A. Sobre la división exacta de este cuerpo de agua siempre ha habido algo de conflicto, por una gran cantidad de razones.

Lo cierto es que estas cataratas están compuestas por dos secciones que están separadas por la Isla  Goat. Es así que se puede hablar de las Cataratas Herradura; del lado canadiense  y de las Cataratas Americanas; del lado de Estados Unidos. En todo caso, las Cataratas del Niágara se formaron cuando los glaciares se retiraron en la última era del hielo y las aguas de los recientes Grandes Lagos se fueron abriendo camino, a través de una escarpadura y hacía el Océano Atlántico. Aunque las Cataratas del Niágara no son muy altas, sí son muy anchas y ello hace que más de 160 mil metros cúbicos de agua fluyan cada minuto. Aparte de esto, estas cataratas son muy famosas por su belleza y por ser una gran fuente para la generación de energía hidroeléctrica. Sin embargo, mantener el balance entre los usos recreacionales, comerciales e industriales de estos saltos de agua ha sido todo un desafío.

Como se trata de un lugar situado muy al norte del planeta, la mayoría de turistas prefiere visitar las cataratas en verano y primavera. El problema es que, en dicha época, la afluencia es muy alta y ello a veces no permite disfrutar de esta maravilla natural y por eso algunos prefieren otras temporadas para visitarla. Sin embargo, en temporada alta se puede ver un interesante espectáculo de luces en  la zona canadiense. También es bueno saber que las Cataratas del Niágara pueden ser visitadas cualquier día del año, ya que el acceso al público es de 7 días a la semana y durante las 24 horas.

Para poder sacar el mejor provecho de una visita a las Cataratas del Niágara existen varias agencias, que ofrecen un amplio número de paquetes turísticos. Algunos de estos paquetes permiten ver un punto que se llama el Velo de Novia, en el que se puede ver como cae el agua con lujo de detalles. Por otra parte, existen organizaciones que ofrecen paseos en barco y hasta en helicóptero.

Las Cataratas del Niágara son una de las maravillas de la naturaleza y son lugar de interés para muchas personas. Al visitar estas cataratas se puede ver como la geología de nuestra planeta ha esculpido magnificas obras de arte.

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